科普:猴年马月的引力波为什么重要

2016-06-16 15:12:50   来源:人民网

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  又发现引力波了!首次发现引力波的消息在今年2月传出时,一些科研人员认为,那可能是孤例,下一次发现要等到“猴年马月”。没想到现在正值中国农历的猴年马月,又传来了再次发现引力波的消息。
  爱因斯坦的相对论在一百年前就预言了引力波的存在,但长期未获实验证实。直到今年2月美国“激光干涉引力波天文台(LIGO)”项目组宣布,确认去年9月探测到的信号源于两个黑洞合并产生的引力波。这对物理学和天文学有重大意义,舆论普遍认为相关发现者将有望获得诺贝尔奖。
  “但对第一次发现引力波,有些人是怀疑的,认为这是孤例,双黑洞合并这样的事件在宇宙中可能并非常见事件,”中国科学院国家天文台专家郑永春对新华社记者说,“如果得不到后续的实验证据,首次发现引力波的意义将难以被确认。”
  还有科学家就此打赌。如中国科学院高能物理研究所研究员张双南曾与中国南极天文中心教授王力帆赌一瓶茅台,前者认为下次观测到引力波事件遥遥无期,得等到“猴年马月”去了。
  没想到,再次观测到引力波的消息真的就在猴年马月来了。按照传统生肖排序,今年是中国农历猴年,从6月5日到7月3日是农历马月。LIGO项目组在6月15日宣布,确认去年12月25日探测到的特殊信号是来自另外两个黑洞合并发出的引力波。由于这次探测到引力波的时间恰逢西方圣诞节,科学家称其为“爱因斯坦的圣诞礼物”。
  虽然认为遥遥无期的张双南赌输了,但他还是难掩作为科研人员的激动并就此发表评论说,相关发现“说明今后引力波事件的探测概率比我们以前预计的要高不少,这非常激动人心”。
  第二次发现引力波的首要意义是,它证实,之前发现引力波并非孤例。郑永春进一步解释说,引发此次引力波的双黑洞相对较小,这类较小的双黑洞在宇宙中更常见,说明宇宙中此类双黑洞合并产生引力波可能是常见现象,今后可能有更多探测结果出现。事实上,LIGO项目组去年已数次探测到疑似引力波信号,经过数据处理和确认过程,才发布了上述两个结果。今后可能出现大量相关探测结果,将推动引力波天文学的大发展。
  LIGO项目执行主任戴维·赖茨在15日的新闻发布会上也表示:“引力波天文学是真实的。”他认为,还会有更多其他来源的引力波被发现,这些引力波的源头可能是其他更多的黑洞、双中子星,“如果幸运的话还有超新星”。
  “这也给我们国家开展引力波天文学研究提供了很好的契机,”郑永春说,“可能要加强这方面的研究人才和设施的投入,使得新兴的引力波天文学这个领域能够在中国得到快速发展。”

作者:人民网  责任编辑:林剑升